“Cela fait partie du vieillissement”: des symptômes de covid prolongés souvent négligés chez les personnes âgées


Près de 18 mois après avoir contracté le COVID-19 et passé des semaines à l’hôpital, Terry Bell a du mal à raccrocher ses chemises et ses pantalons après avoir fait la lessive.

Ramasser ses vêtements, lever les bras, ranger les objets dans son placard laisse Bell essoufflé et entraîne souvent une grande fatigue. Marchez avec une canne, seulement sur de courtes distances. Il pèse 50 livres de moins que lorsque le virus a frappé.

Bell, 70 ans, fait partie des millions d’adultes âgés qui ont longtemps traité Covid, une population qui a reçu peu d’attention malgré les recherches suggérant que les personnes âgées sont plus susceptibles de développer la maladie peu connue que les adultes plus jeunes ou d’âge moyen.

Le COVID à long terme fait référence à des problèmes de santé nouveaux ou persistants qui surviennent au moins quatre semaines après une infection au COVID, selon les Centers for Disease Control and Prevention. Une grande partie de la condition est déroutante: il n’y a pas de test de diagnostic pour la confirmer, pas de définition standard de la maladie et aucun moyen de prédire qui sera affecté. Les symptômes courants, qui peuvent durer des mois ou des années, comprennent la fatigue, l’essoufflement, une fréquence cardiaque élevée, des douleurs musculaires et articulaires, des troubles du sommeil et des problèmes d’attention, de concentration, de langage et de mémoire – un ensemble de difficultés connues sous le nom de brouillard cérébral . .

Une inflammation continue ou une réponse immunitaire dysfonctionnelle peuvent être responsables, ainsi que des réservoirs restants du virus dans le corps, de petits caillots sanguins ou des dommages résiduels au cœur, aux poumons, au système vasculaire, au cerveau, aux reins ou à d’autres organes .

L’impact sur les personnes âgées commence seulement à être documenté. Dans la plus grande étude du genre, récemment publiée dans la revue BMJ, les chercheurs ont estimé que 32% des personnes âgées aux États-Unis qui ont survécu aux infections de Covid présentaient des symptômes de Covid prolongés jusqu’à quatre mois après l’infection, soit plus du double du taux de 14% une étude antérieure trouvée chez des adultes âgés de 18 à 64 ans. (D’autres études suggèrent que les symptômes peuvent durer beaucoup plus longtemps, pendant un an ou plus.)

L’étude BMJ a examiné plus de 87 000 adultes âgés de 65 ans et plus qui ont eu des infections à Covid en 2020, sur la base des données sur les réclamations des plans Medicare Advantage du UnitedHealth Group. Il comprenait des symptômes qui ont duré 21 jours ou plus après une infection, une période plus courte que celle utilisée par le CDC dans sa longue définition du covid. Les données incluent à la fois les personnes âgées qui ont été hospitalisées pour covid (27%) et celles qui ne l’ont pas été (73%).

Le taux plus élevé de symptômes post-Covid chez les personnes âgées est probablement dû à une incidence plus élevée de maladies chroniques et de vulnérabilité physique dans cette population, des caractéristiques qui ont entraîné un fardeau plus élevé de maladies graves, d’hospitalisations et de décès chez les personnes âgées pendant la pandémie .

« En moyenne, les personnes âgées sont moins résilientes. Ils n’ont pas la même capacité à se remettre d’une maladie grave », a déclaré le co-auteur de l’étude, le Dr Ken Cohen, directeur exécutif de la recherche translationnelle chez Optum Care. Optum Care est un réseau de cabinets médicaux appartenant à UnitedHealth Group.

L’application des résultats de l’étude aux données les plus récentes du CDC suggère que jusqu’à 2,5 millions d’adultes âgés pourraient avoir été affectés par le COVID pendant une longue période. Pour ces personnes, les conséquences peuvent être dévastatrices : développement d’un handicap, incapacité de travail, capacité réduite à accomplir les activités de la vie quotidienne et baisse de la qualité de vie.

Mais chez de nombreuses personnes âgées, le covid prolongé est difficile à reconnaître.

« Le défi est que des symptômes non spécifiques tels que la fatigue, la faiblesse, la douleur, la confusion et une fragilité accrue sont des choses que nous voyons souvent chez les personnes âgées gravement malades. Ou les gens peuvent penser : « Cela fait partie du vieillissement », a déclaré le Dr Charles Thomas Alexander Semelka, boursier postdoctoral en médecine gériatrique à l’Université Wake Forest.

Ann Morse, 72 ans, de Nashville, Tennessee, a reçu un diagnostic de COVID en novembre 2020 et s’est rétablie à la maison après un voyage aux urgences et des visites de suivi à domicile d’infirmières tous les quelques jours. Il a rapidement commencé à avoir des problèmes de mémoire, d’attention et d’élocution, ainsi que des troubles du sommeil et une fatigue intense. Bien qu’il se soit quelque peu amélioré, divers problèmes cognitifs et la fatigue persistent à ce jour.

“Ce qui était frustrant, c’est que je disais aux gens mes symptômes et ils disaient:” Oh, nous sommes comme ça aussi “, comme si ça vieillissait”, m’a-t-elle dit. “Et je suis comme, mais cela m’est arrivé à l’improviste, presque du jour au lendemain.”

Bell, un auteur-compositeur-interprète de Nashville, a eu du mal à obtenir des soins de suivi adéquats après avoir passé deux semaines en soins intensifs et cinq semaines supplémentaires dans une maison de retraite recevant une thérapie de réadaptation.

« Je n’obtenais pas de réponses de mes médecins habituels au sujet de ma respiration et d’autres problèmes. Ils ont dit de prendre des médicaments en vente libre pour votre sinusite et des choses comme ça », a-t-il déclaré. Bell a déclaré que son véritable rétablissement avait commencé après avoir été référé à des spécialistes du centre médical de l’université Vanderbilt.

James Jackson, directeur des résultats à long terme au Vanderbilt Center for Critical Illness, Brain Dysfunction and Survivorship, dirige plusieurs groupes de soutien Covid auxquels assistent Morse et Bell et a travaillé avec des centaines de patients similaires. Il estime qu’environ un tiers des personnes âgées ont un certain degré de déficience cognitive.

«Nous savons qu’il existe des différences significatives entre les cerveaux plus jeunes et plus âgés. Les cerveaux plus jeunes sont plus plastiques et efficaces pour la reconstitution, et nos jeunes patients semblent capables de récupérer leur fonctionnement cognitif plus rapidement », a-t-il déclaré.

Dans les cas extrêmes, les infections à covid peuvent entraîner la démence. Cela peut être dû au fait que les personnes âgées gravement malades de Covid courent un risque élevé de développer un délire, un changement soudain et aigu de l’état mental, qui est associé au développement ultérieur de la démence, a déclaré le Dr Liron Sinvani, gériatre et assistant. . professeur aux Feinstein Institutes for Medical Research de Northwell Health à Manhasset, New York.

Le cerveau des patients plus âgés peut également avoir été blessé par manque d’oxygène ou par inflammation. Ou les processus pathologiques sous-jacents à la démence peuvent déjà être en cours, et une infection par covid peut servir de point de basculement, accélérant l’apparition des symptômes.

Une recherche de Sinvani et ses collègues, publiée en mars, a révélé que 13 % des patients COVID âgés de 65 ans ou plus et hospitalisés à Northwell Health en mars 2020 ou avril 2020 présentaient des signes de démence un an plus tard.

Le Dr Thomas Gut, président associé de la médecine à l’hôpital universitaire de Staten Island, qui a ouvert l’une des premières cliniques covid depuis longtemps aux États-Unis, “a amené le bord” à une détérioration plus grave.

Surtout chez les personnes âgées, a-t-il dit, “il est difficile d’attribuer ce qui est directement lié à Covid et quelle est la progression des conditions qu’ils ont déjà”.

Ce n’était pas le cas de Richard Gard, 67 ans, qui vit à l’extérieur de New Haven, dans le Connecticut, un marin, plongeur et professeur de musique à l’Université de Yale qui se décrit comme “en très bonne santé et en forme” et qu’il a contracté le covid en mars 2020. Il a été le premier patient covid traité à l’hôpital de Yale New Haven, où il a été gravement malade pendant deux semaines et demie, dont cinq jours en soins intensifs et trois jours sous ventilateur.

Au cours des deux années qui ont suivi, Gard a passé plus de deux mois à l’hôpital, généralement pour des symptômes qui ressemblent à une crise cardiaque. “Si j’essayais de monter les escaliers ou 10 pieds, je m’évanouirais presque d’épuisement et les symptômes commenceraient : douleur thoracique extrême irradiant de mon bras jusqu’à mon cou, essoufflement, transpiration”, a-t-il déclaré.

Le Dr Erica Spatz, directrice du programme préventif de santé cardiovasculaire de Yale, est l’un des médecins du Gard. “Plus l’infection à Covid est grave et plus vous êtes âgé, plus vous êtes susceptible d’avoir une complication cardiovasculaire par la suite”, a-t-il déclaré. Les complications comprennent un affaiblissement du muscle cardiaque, des caillots sanguins, des rythmes cardiaques anormaux, des dommages au système vasculaire et une pression artérielle élevée.

La vie de Gard a changé d’une manière qu’il n’aurait jamais imaginée. Incapable de travailler, il prend 22 médicaments et ne peut encore marcher que 10 minutes sur un terrain plat. Le trouble de stress post-traumatique est un compagnon fréquent et malvenu.

“Plusieurs fois, cela a été difficile de continuer, mais je me dis que je dois me lever et essayer une fois de plus”, m’a-t-il dit. “Chaque jour où je m’améliore un peu, je me dis que j’ajoute un jour ou une semaine de plus à ma vie.”

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